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El primer presidente de rama en Okinawa, que ahora tiene 93 años, regresa a Japón para la dedicación del templo de Okinawa

‘La Iglesia [en Okinawa] ha dado un giro de 360 ​​grados desde entonces — de la nada a tener un templo’, dice

Cuando el militar Willis Wright tocó tierra por primera vez en Okinawa, Japón, en 1952, se fijó en los restos oxidados de la Segunda Guerra Mundial que abarrotaban el puerto. Siete décadas después, todavía puede describir la escena — barcos abandonados y otros equipos dejados en un lugar que parecía remoto y desolado.

Tres años más tarde, cuando presentó sus documentos para ser misionero de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días, no podía quitarse la sensación de que no sólo regresaría a Japón, sino también a Okinawa, la misma isla japonesa que llevaba las cicatrices dejadas por la Segunda Guerra Mundial en el Pacífico.

Más tarde, cuando Wright abrió su llamamiento misional, un trozo de papel llamó su atención; eran instrucciones para obtener una visa japonesa.

Sabía que nunca volvería a ser el mismo.

Wright llegó a Okinawa por segunda vez como joven misionero el 31 de agosto de 1956.

Ya amaba a la gente, estaba decidido a aprender el idioma y sentía la promesa que el evangelio de Jesucristo traería a las islas Ryukyu en el Océano Pacífico occidental; el 17 de marzo de 1957, fue llamado como uno de los primeros presidentes de la rama de Naha.

Ahora, mientras los miembros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días se preparan para la dedicación del Templo de Okinawa, Japón (en inglés), el 12 de noviembre, a cargo del élder Gary E. Stevenson, del Cuórum de los Doce Apóstoles, Wright recuerda esos primeros días.

“La Iglesia ha dado un giro de 360 ​​grados desde entonces — de la nada a tener un templo”, dijo.

La obra de los Santos de los Últimos Días en Okinawa es más que una coincidencia, añadió. “Esto es un milagro”.

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Willis Wright muestra una fotografía de cuando sirvió como misionero de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días en la isla de Okinawa, Japón, en su casa de Draper, el lunes, 30 de octubre de 2023. Wright sirvió como primer presidente de rama en Naha, la capital de la isla de Okinawa en Japón. | Megan Nielsen, Deseret News

Haciendo historia

Los primeros misioneros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días desembarcaron en Tokio, Japón, en 1901, según una breve historia de la Iglesia en Japón. Casi 45 años después, durante la Segunda Guerra Mundial, los militares estadounidenses se convirtieron en los primeros miembros de la Iglesia en llegar a las islas Ryukyu en Okinawa.

El 8 de julio de 1945 — justo después de que terminara la Batalla de Okinawa — esos militares comenzaron a reunirse regularmente para asistir a reuniones y conferencias de la Iglesia.

Wright recuerda los primeros días de la Iglesia en Okinawa; cuando llegó por primera vez como misionero, solo había tres Santos de los Últimos Días — Nobu Nakamura, Ayako Nakamura y Kuniko Tamanaha. Todavía conserva su pasaporte original, su diccionario de inglés a japonés y su boleto para abordar el barco que llevaba el nombre del presidente Woodrow Wilson y que lo llevó a Japón como misionero.

También tiene una fotografía de la conferencia misional tomada cuando el presidente Joseph Fielding Smith visitó Okinawa y dedicó formalmente la isla a la predicación del evangelio. Wright está sentado en el suelo con las piernas cruzadas, directamente frente al profeta Santo de los Últimos Días.

“Cuando llegué allí, no me di cuenta de que estaba haciendo un poco de historia”, dijo.

Willis Wright hojea un libro de recuerdos de cuando sirvió como misionero de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días en la isla de Okinawa, Japón, en su casa de Draper, el lunes, 30 de octubre de 2023. Wright sirvió como el primer presidente de rama en Naha, la ciudad capital de la isla de Okinawa en Japón. | Megan Nielsen, Deseret News

Milagros

Al enumerar los milagros que presenció, Wright habló de acompañar al presidente de la Misión del Lejano Oriente, Paul C. Andrus, que intentó comprar un terreno para un centro de reuniones en Futenma, Okinawa, un sitio que había sido identificado por el presidente Joseph Fielding Smith durante su visita el año anterior. Los militares habían comprado algunas propiedades, pero el terreno era demasiado pequeño para construir la capilla que necesitaban. Así que el presidente Andrus llamó a los vecinos para ver si les podrían vender tierras adicionales — sabiendo cómo se percibía a los estadounidenses tan cerca del final de la guerra.

El relato del presidente Andrus está registrado en la historia Santos de los Últimos Días del área: “Cuando entramos en la humilde casa del terrateniente, estaba muy consciente de que íbamos a pedirle algo imposible de considerar para él”, escribió el presidente Andrus. “Este hombre había sufrido la batalla de Okinawa en 1945 y había sido testigo de cómo las fuerzas militares estadounidenses bombardeaban e invadían su amada patria y luego mataban y herían a más de 100 000 civiles de Okinawa y soldados japoneses, probablemente incluyendo miembros de su propia familia, parientes y amigos. Ahora nosotros tres americanos íbamos a pedirle que vendiera su preciosa tierra a una iglesia americana de la que probablemente nunca había oído hablar. Sin embargo, saber que estábamos cumpliendo la misión del Señor nos dio confianza para seguir adelante”.

El hombre, sin embargo, había pasado un tiempo en Salt Lake City años antes. Aceptó vender la propiedad y pedir a sus vecinos que hicieran lo mismo.

“Se pueden ver las manos del Señor al preparar a Okinawa para lo que ahora es”, dijo Wright.

Wright también vio milagros en su vida personal. Después de embarcarse en el servicio misional en Japón, trató de aprender el idioma, practicando todos los días. Finalmente, leyó en 1 Corintios 12 sobre los dones espirituales y ayunó y oró por el don de lenguas.

Dos semanas después, asistió a una conferencia de distrito que incluía una invitación para hablar en una reunión en la calle. Los líderes de la misión “encontraron una caja y nos paramos sobre ella. Era mi turno de hablar. Todavía puedo ver a toda esa gente parada en la calle escuchando. Me sentí totalmente ingrávido. … Y las palabras simplemente salieron, todas las palabras que había estado estudiando y escuchando”.

Posteriormente, una hermana del lugar le preguntó a Wright; “‘No sabía que podías hablar japonés’”, dijo. Él simplemente respondió: “Yo tampoco”.

Willis Wright sostiene su diccionario de japonés a inglés de cuando sirvió como misionero de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días en la isla de Okinawa, Japón, en su casa en Draper, el lunes, 30 de octubre de 2023. Wright sirvió como el primer presidente de rama en Naha, la ciudad capital de la isla de Okinawa en Japón. | Megan Nielsen, Deseret News

El Templo de Okinawa

Durante años, los Santos de los Últimos Días de Okinawa viajaron primero a Hawái y luego a Tokio para asistir al templo.

Esta es una tierra y un pueblo que atesora la familia y las relaciones familiares. “La ascendencia de la isla Ryukyu es rica en cultura, tradición y arte”, dijo Wright.

La difunta esposa de Wright, Afton Wride Wright, lo esperó mientras cumplía su misión de tres años en Japón. También regresaron al país después de casarse.

Ahora regresará nuevamente a Japón para participar en la dedicación del templo de Okinawa.

Cuando piensa en Okinawa, recuerda su primera visita, donde vio los restos de la guerra —barcos abandonados y otros equipos oxidados — en el puerto.

Ahora, años después, cuando regrese a Okinawa será recibido por un templo, un símbolo de paz y esperanza. Sabe que pensará en las generaciones de miembros fieles que se han sacrificado por la Iglesia y que han orado por la casa del Señor.

“Espero poder compartir la dedicación con mis hermanos y hermanas allí y compartir el gozo del templo”, dijo.

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